COVID-19 e o boom da telepsicologia

Um novo estudo capta a magnitude das mudanças para a telepsicologia entre psicólogos licenciados que praticam nos EUA durante a pandemia da COVID-19.

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A COVID-19 e as precauções de contenção de doenças provocaram mudanças radicais no modo como são prestados os serviços de saúde mental em escala global. Entre as mudanças mais aparentes está a mudança de pessoa para telepsicologia.

Em maio, uma equipe de pesquisadores liderada por Bradford Pierce da Virginia Commonwealth University pesquisou uma amostra nacional de 2.619 psicólogos formados nos EUA sobre suas abordagens à prática clínica no contexto do distanciamento social e das precauções de contenção da doença. Seus resultados, recentemente publicados no American Psychologist, identificaram a descoberta espantosa de que aqueles que faziam atendimento ambulatorial relataram um aumento de 26 vezes na telepsicologia em resposta à pandemia.

De todos os entrevistados da pesquisa, 67,32% indicaram que estavam realizando ativamente todo o seu trabalho clínico através da telepsicologia. Os resultados da pesquisa também forneceram uma variedade de insights convincentes sobre telepsicologia em relação a variáveis contextuais relevantes (ou seja, características demográficas dos clínicos). Eles sugeriram que muitos profissionais pretendem continuar a integrar bem os elementos da telepsicologia no futuro.

“Telepsicologia, de acordo com a APA, é o uso de qualquer uma das várias tecnologias de telecomunicações para prestar serviços psicológicos”, explicam os pesquisadores. “Portanto, os serviços de telepsicologia podem executar desde a gama de aplicativos de smartphone destinados a melhorar a adesão ao tratamento de pessoas com depressão e outras extensões de serviços presenciais até a provisão sincrônia de telepsicoterapia audiovisual”.

Durante o fechamento total [shutdown] em todo o país da China, foram feitas rápidas adaptações na área de saúde mental para atender às demandas preexistentes, além das necessidades emergentes decorrentes do aumento da ansiedade, estresse e depressão em torno da COVID-19 na população em geral. Plataformas como a WeChat e a TikTok foram aproveitadas por profissionais médicos para disseminar recursos de psicoeducação. Os médicos também utilizaram aplicativos e várias plataformas de telessaúde para aconselhamento e avaliação. Tendências similares têm sido observadas desde então em todo o mundo.

Como é destacado por Pierce e colegas, há uma série de aspectos positivos potencialmente associados à adoção rápida e generalizada de tecnologias para facilitar a telepsicologia. Por exemplo, a telepsicologia pode expandir as oportunidades de atendimento a populações historicamente mal atendidas. As iniciativas de telessaúde podem reduzir as barreiras de tempo e recursos para o atendimento. Para alguns pacientes, a terapia virtual e a avaliação podem ser experimentadas como menos incômodas do que as etapas necessárias para se envolver em apoio psicológico presencial.

Vantagens à parte, as iniciativas para agilizar a implementação de programas de telessaúde não têm sido perfeitas. As preocupações com a ética, privacidade, práticas de gerenciamento de dados e eficácia da prestação virtual de serviços de saúde mental justificam uma pesquisa contínua.

Dada a natureza nova e precária do cenário atual para a prática, muitos pesquisadores começaram a avaliar o que está funcionando com a mudança para serviços virtuais versus o que não está. O trabalho de Pierce e seus colegas lança luz sobre algumas das implicações imediatas para a prática entre psicólogos licenciados em meio à COVID-19, precauções de distanciamento e suas intenções futuras em relação à telepsicologia.

“A pandemia […] coincidiu com o que alguns chamaram de ‘revolução da telemedicina’, embora nenhuma pesquisa até hoje tenha examinado precisamente como o uso da telepsicologia pelos psicólogos mudou durante a pandemia, nem que variáveis podem explicar a mudança no uso”, escrevem os pesquisadores. “O objetivo deste estudo foi examinar (a) a quantidade de uso da telepsicologia pelos psicólogos antes da pandemia COVID-19, durante a pandemia, e o uso antecipado após a pandemia; bem como (b) os preditores demográficos, de treinamento, de política e de prática clínica dessas mudanças”.

Pierce e colegas recrutaram psicólogos por e-mail através de organizações profissionais, centros de aconselhamento, clínicas de saúde mental e grupos de notícias de psicologia para participar de sua pesquisa com itens demográficos e itens sobre telepsicologia. Suas perguntas se referiam a características pessoais, ambiente profissional e seu “uso da telepsicologia, treinamento e políticas organizacionais relativas a 20 de janeiro de 2020, quando o primeiro caso COVID-19 foi confirmado nos Estados Unidos”.

Os dados foram analisados em conjunto, assim como estratificados de acordo com as características demográficas/contextuais. Os respondentes (N = 2.619) eram predominantemente mulheres, com idade média de 57,29 anos.

“O gênero identificado como mulher, o ambiente de prática não-rural, o aumento das políticas organizacionais de apoio à telepsicologia e o aumento do treinamento em telepsicologia foram todos associados a aumentos na porcentagem de uso da telepsicologia. Idade e raça/etnicidade não esteram associadas a mudanças na prestação de serviços de telepsicologia”.

Consistentes com pesquisas anteriores, os resultados indicaram que muito poucos entrevistados se engajavam em muita telepsicologia em seu trabalho clínico antes de janeiro de 2020. A disseminação da COVID-19 contribuiu para um grande aumento no engajamento em telepsicologia, e muitos entrevistados indicaram que planejam sustentar este aumento (embora, em menor grau) mesmo quando a COVID-19 diminuir ser uma ameaça à saúde pública. Os psicólogos das comunidades rurais e aqueles fortemente engajados em testes e avaliações gostariam de mudar para uma abordagem virtual.

“No estudo atual, os psicólogos estimaram realizar 7,07% de seu trabalho clínico com telepsicologia antes da pandemia. Isto está em comparação com as estimativas dos psicólogos de que a telepsicologia compreendia 85,53% de seu trabalho clínico durante a pandemia, um aumento de mais de 12 vezes. Além disso, os participantes projetaram que 34,96% de seu trabalho clínico seria realizado via telepsicologia mesmo após o fim da pandemia, refletindo uma mudança importante nas atitudes em relação ao uso da telepsicologia”.

É necessária uma pesquisa mais abrangente para se estabelecer um quadro mais claro do que foi feito e, talvez o mais importante, do que tem funcionado neste clima de serviço distante. De acordo com os autores, a mudança radical para serviços virtuais pode ter facilitado uma rápida redução das barreiras ao fornecimento de telepsicologia (por exemplo, regulamentos de privacidade e segurança, reembolso, etc.). Entretanto, só porque a modalidade de serviço mudou rapidamente para atender a demandas sem precedentes, não significa que o refinamento seja desnecessário.

“As mudanças substanciais na porcentagem de uso da telepsicologia observadas no estudo atual sugerem que muitas das barreiras à telepsicologia anteriormente documentadas têm sido abordadas, pelo menos temporariamente, seja por mudanças de procedimento ou pelas necessidades imediatas dos pacientes e provedores durante a pandemia da COVID-19. Embora algumas mudanças facilitadoras possam ser de curta duração, estes resultados também mostram que os psicólogos planejam continuar usando a telepsicologia em taxas maiores no futuro em relação a antes da pandemia, sugerindo importantes mudanças de atitudes em relação ao uso da telepsicologia”.

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Pierce, B. S., Perrin, P. B., Tyler, C. M., Mckee, G. B., & Watson, J. D. (2020). A revolução da telepsicologia COVID-19: Um estudo nacional das mudanças baseadas na pandemia na prestação de cuidados de saúde mental nos EUA. Psicólogo americano. DOI:10.1037/amp0000722 (Link)